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Décrypter les symboles dans l’art

Le chien est souvent associé à la loyauté, la balance à la justice, la chouette à la mort, le lis à la pureté…Pour autant, interpréter un symbole n’est pas toujours évident, car sa signification s’est parfois diversifiée avec le temps, elle varie selon les cultures et les religions, sans compter que chaque plante, animal, objet, forme, geste, peut avoir plusieurs sens. Il en va ainsi du serpent, un objet de fascination et de mysticisme dans la culture aztèque, mais qui représente généralement le péché en occident. Ce petit guide écrit par Matthew Wilson, historien de l’art, dévoile une cinquantaine des symboles visuels les plus courants et les plus intrigants à travers le monde, de 2300 avant notre ère jusqu’à aujourd’hui. Chacun est illustré d’une ou plusieurs œuvres (peinture, sculpture, photographie, installation…).
Prenons l’arc-en-ciel, illustré ici par le tableau La Couleur (1778-1780) de Angelica Kauffmann. Avec d’autres symboles venus du ciel comme le soleil, la lune ou les aigles, il représente souvent un lien entre dieux et mortels, explique l’auteur. Les mythes navajos, amérindiens et nordiques comportent tous des arcs-en-ciel évoquant un message divin. C’est aussi l’attribut d’Iris, messagère céleste dans la mythologie gréco-romaine. En Chine, il augure un événement favorable comme le mariage. L’arc-en-ciel fait aussi voir l’union des couleurs et figure parmi les emblèmes célébrant l’harmonie, tel le drapeau de la paix ou celui du mouvement LGBTQ.
Organisé en six sections (le ciel et la terre, les plantes, les oiseaux, les bêtes, les corps, les attributs), cet outil précieux vous aidera à décoder une œuvre d’art. À mieux comprendre ce que l’artiste a voulu nous dire. Certaines œuvres resteront toutefois insolubles, telle Melencolia I (1514), cette gravure d’Albrecht Dürer chargée d’une complexité énigmatique de symboles, dont un sablier figurant dans le coin supérieur droit de la composition qui continue de susciter d’infinis et passionnants débats.

Matt Wilson
Flammarion
Coll. l’art en poche
23/09/2020
176 pages
150 ill.
138x216 mm
12€